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Kenichi Yamamoto fallece a los 95 años

En Industria | Miercoles, 27 de Diciembre 2017

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El padre del motor rotativo de Mazda, del MX-5 y exdirector de la marca falleció esta semana.  
 

Por José Virgilio Ordaz (@Neckriagen).

 

Muchos pueden señalar que en Mazda no inventaron el motor de rotores; y realmente es así. Sin embargo, este sencillo y a la vez complicado arreglo, nacido de la mente del ingeniero alemán Felix Wankel en 1924, fue solo hasta casi 30 años después que por fin comenzó a usarse en autos de producción del fabricante NSU.

 

 

Sin embargo, los motores rotativos de aquella época adolecían de una fiabilidad bastante cuestionable. Fue hasta 1967, cuando Mazda presentó el Cosmo Sport 110S, que por fin el motor Wankel ocupó su lugar junto a los impulsores de pistones como una opción válida, moderna y, sobre todo, fiable.

 

Nada de esto habría sido posible sin Kenichi Yamamoto, que de ese modo enlazó para siempre su historia con el motor de rotores. Su destino pareció unido a Mazda desde que nació, pues esto ocurrió en Hiroshima en el año 1922. Se mudó a Tokio, en dónde se graduó de la Universidad Imperial en 1944 y se integró a una fábrica de aviones.

 

 

En 1945, tras la rendición de Japón en la Segunda Guerra Mundial, recibe una carta de su madre pidiéndole que vuelva a su tierra. Se encontró con que su casa había sido reducida a escombros en los bombardeos, su padre presentaba envenenamiento por radiación y su hermana menor había fallecido. Sin embargo, como dictaba el espíritu japonés de aquellos duros tiempos, no se rindió y buscó la manera de ayudar a su familia e ingresó a la compañía de camiones Toyo Kyogo, una de las pocas empresas que se mantenían operativas en Hiroshima.

 

 

En sólo dos años pasó de obrero a gerente, donde comenzó el proyecto para el desarrollo de un motor para un camión de tres ruedas de la firma Mazda, que en 1961 entabló un acuerdo técnico con NSU, luego que otras marcas como General Motors o Daimler declinaran seguir invirtiendo en el motor de rotores.

 

 

Fue promovido como director del equipo que se encargaría del desarrollo de la variante interna del motor Wankel (los “47 Ronin”). El proyecto se concretó en 1963, cuando Yamamoto comenzó una campaña pare recibir aprobación del gobierno japonés, que había determinado que sólo apoyaría a Toyota, Nissan e Isuzu en la construcción de autos, así como para tentar a posibles inversores privados. Finalmente, el Cosmo Sport llegó a las calles en 1967, convirtiéndose en el primer auto de producción masiva con un motor de rotores gemelos.

 

 

El motor rotativo se usó no sólo en autos, también fue utilizado en camiones y se convirtió en la piedra angular de la operación de Mazda. Yamamoto fue nombrado director de investigación y desarrollo a finales de los 70, presidente de Mazda en 1985 y director general en 1987. Ya en esos cargos, continuó con el impulso a ideas innovadoras, por lo que, a instancias del periodista estadounidense Bob Hall (nombrado posteriormente planificador de producto de Mazda), dio luz verde para desarrollar un biplaza descapotable de estilo europeo que se convertiría en el Miata/MX-5 en 1989. En 1991, el motor Wankel alcanzaba su punto culmen al conquistar las 24 Horas de Le Mans. Yamamoto se retiró un año después.

 

 

Creo que si no me hubiera involucrado en el motor rotativo, no estaría sentado aquí ahora”, comentó en una entrevista en 1985 a propósito de su ascenso. Aunque de momento no ofertan motores Wankel, el diseño KODO y los motores Skyactiv-X muestran que el espíritu de hacer las cosas distintas a los demás continúa vivo en Mazda y esto es gracias a la incansable voluntad de Yamamoto San.

 

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